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Critique : « La crise des insectes », par Oliver Milman

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LA CRISE DES INSECTES : La chute des petits empires qui dirigent le monde, par Olivier Milman


Quiconque possède une voiture a recueilli des données sur le déclin des insectes. Les entomologistes l’appellent “l’effet de pare-brise”, une métrique relatable parfaitement résumée par une question : à quand remonte la dernière fois que vous avez dû nettoyer les éclaboussures d’insectes de votre pare-brise ? Ce rituel était autrefois une coda inévitable pour tout long trajet. Maintenant, nous sommes beaucoup plus susceptibles de regarder ces mêmes paysages défiler à travers un verre sans tache, kilomètre après kilomètre vide.

La tendance est plus qu’anecdotique. Lorsque l’écologiste Anders Pape Møller a commencé à conduire systématiquement deux routes danoises en 1996 et à compter les éclats de pare-brise, beaucoup de gens ont rejeté son projet comme une alouette. Vingt ans plus tard, les résultats ont montré quelque chose de grave : les collisions avec des insectes avaient diminué de 80 % le long de la première route et de 97 % le long de la seconde. D’autres scientifiques, utilisant des méthodes plus conventionnelles, ont signalé des effondrements similaires partout, des jungles portoricaines aux réserves naturelles en Allemagne. Les reportages ont qualifié la situation d'”apocalypse d’insectes” ou même d'”insectageddon”. Au-delà des gros titres, les entomologistes essaient frénétiquement de comprendre ce qui se passe et comment y mettre un terme.

Ces préoccupations sont au cœur du nouveau livre captivant, dégrisant et important du journaliste environnemental Oliver Milman. Lui aussi va au-delà des gros titres, prêt à embrasser de manière rafraîchissante la complexité de la question. “Il est utile”, écrit-il, “de penser à la crise des insectes moins comme une seule ligne inclinée vers le bas sur un graphique et plus comme un grand nombre de lignes différentes.” Alors que de nombreuses espèces sont en effet en chute libre, certaines se maintiennent, zigzaguent ou – pour les ravageurs comme les punaises de lit qui prospèrent aux côtés des humains – montent. Encore plus n’apparaissent pas du tout sur le graphique parce que personne ne les a jamais étudiés. Sur les 5,5 à 30 millions d’espèces d’insectes différentes estimées dans le monde, à peine un million ont été identifiées. Certains disparaîtront probablement avant que nous ayons fait le moins pour les nommer.

La responsabilité de la crise incombe à de vastes menaces pour la biodiversité telles que la perte d’habitat et le changement climatique, ainsi qu’aux problèmes spécifiques aux insectes liés à la pollution lumineuse et à l’utilisation généralisée de pesticides. Mais Milman attire particulièrement l’attention sur la façon dont l’agriculture industrielle a transformé des paysages ruraux autrefois variés en vastes monocultures. Dépourvues de haies ou même de nombreuses mauvaises herbes, les fermes modernes à culture unique manquent tout simplement de la vie végétale diversifiée nécessaire pour soutenir une communauté d’insectes. Comme le dit l’écologiste agricole Barbara Smith : « C’est comme si la seule nourriture disponible était des chips. Des frites pour tout le monde même si vous ne mangez pas de frites.

Milman a l’oreille pour une bonne citation et un talent pour expliquer la recherche scientifique. Il interroge des dizaines d’experts, des apiculteurs luttant contre les frelons meurtriers dans le nord-ouest du Pacifique à un biologiste qui suit le déclin des coléoptères grâce à des traces chimiques dans les plumes des oiseaux qui les mangent. Il y a des moments où l’on a envie de s’attarder sur une histoire, mais avec tant de terrain urgent à couvrir, il est difficile de refuser au livre son rythme. Cette approche omnibus révèle également quelque chose de révélateur : le nombre surprenant de scientifiques qui décrivent leurs découvertes comme « alarmantes » ou « effrayantes ». En d’autres termes, les personnes qui connaissent le mieux la crise ne sont pas seulement inquiètes ; ils ont peur.

Le déclin incontrôlé des insectes menace de mauvaises récoltes massives, d’effondrement des réseaux trophiques, d’extinctions d’oiseaux et plus encore. Mais comme l’observe l’écologiste Roel van Klink, “les populations d’insectes sont comme des bûches de bois qui sont poussées sous l’eau”. Supprimez la pression et ils remontent à nouveau, quelque chose que Milman entrevoit au domaine Knepp dans le Sussex, où les pâturages et les bois restaurés et sans pesticides bourdonnent de tant de vie qu’ils sont devenus une attraction touristique. “Si vous louchez un peu”, écrit Milman, “répondre à la crise des insectes peut être considéré comme étonnamment simple”. Faire des choses pour aider les insectes peut ne pas être nécessaire si nous arrêtons de faire des choses qui leur font du mal.


Thor Hanson est un auteur et biologiste dont les livres récents incluent “Buzz” et “Hurricane Lizards and Plastic Squid”.


LA CRISE DES INSECTES : La chute des petits empires qui dirigent le monde, de Olivier Milman | Norton | 220 pages | 27,95 $

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